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Nombramiento de los miembros de la familia de Henrietta Lacks como Embajadores de Buena Voluntad de la Organización Mundial de la Salud para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino

/OMS/

Nombramiento de los miembros de la familia de Henrietta Lacks como Embajadores de Buena Voluntad de la Organización Mundial de la Salud para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino

El Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, Director General de la OMS, ha nombrado hoy a los miembros de la familia Lacks como Embajadores de Buena Voluntad de la OMS para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino. El nombramiento reconoce sus esfuerzos por defender la prevención del cáncer de cuello uterino y preservar la memoria de Henrietta Lacks, que murió a causa de esta enfermedad en 1951.

La historia de Henrietta Lacks es una historia de injusticia, ya que durante muchos años se ocultó al mundo la gran contribución que hizo a la ciencia. Mientras buscaba tratamiento para su cáncer, los investigadores tomaron biopsias de su cuerpo sin su conocimiento o consentimiento. Las células que tomaron, conocidas como células HeLa, se convirtieron posteriormente en la primera línea celular «inmortal», lo que significa que son las únicas células que han seguido viviendo fuera del cuerpo humano y replicándose.

Desde que se llevó a cabo el procedimiento, estas células HeLa han contribuido a innumerables avances médicos, en particular el desarrollo de la vacuna contra el virus del papiloma humano (VPH), y a la investigación sobre la COVID-19.

«Al igual que la injusticia evidenciada por la historia Henrietta Lacks, las mujeres de todo el mundo pertenecientes a grupos étnicos raciales y minoritarios se enfrentan a un riesgo desproporcionadamente mayor de padecer cáncer de cuello uterino,» dijo el Dr. Tedros. «El objetivo de la OMS es eliminar el cáncer de cuello uterino, lo que significa que las innovaciones creadas con las células de Henrietta Lacks deben estar disponibles de forma equitativa para todas las mujeres y niñas. Estamos deseando trabajar con la familia Lacks para concienciar sobre el cáncer de cuello uterino y hacer avanzar la equidad racial en la salud y la ciencia.»

Los miembros de la familia, representados por el hijo de Henrietta Lacks, Lawrence Lacks Sr. y las nietas de este, Victoria Baptiste y Veronica Robinson, así como por Alfred Lacks Carter Jr., nieto de Henrietta Lacks, aceptaron el nombramiento en la Cumbre Mundial de la Salud de Berlín, durante una sesión titulada «Una nueva era para el control de los cánceres ginecológicos».

En nombre de la familia Lacks, Alfred Lacks Carter Jr. dijo: «Hoy acepto humildemente este honor de servir como Embajador de Buena Voluntad de la OMS para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino en el espíritu de mi madre, Deborah Lacks, que perdió a su madre, Henrietta, a causa de este cáncer y trabajó para asegurarse de que el mundo reconociera su impacto. El legado de Hennie sigue vivo en nosotros, y seguiremos solidarizándonos con la OMS, los pacientes, los supervivientes y las familias de todo el mundo para garantizar que ninguna otra esposa, madre o hermana muera innecesariamente de cáncer de cuello uterino.»

El nombramiento de los miembros de la familia Lacks como Embajadores de Buena Voluntad de la OMS para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino da un nuevo impulso a la estrategia mundial para la eliminación del cáncer de cuello uterino, puesta en marcha por la OMS en 2020. Este esfuerzo mundial representa la primera vez que los Estados Miembros de la OMS se han comprometido colectivamente a eliminar un cancer.

En la estrategia se enumeran tres objetivos que los países deberían alcanzar para 2030: en primer lugar, el 90% de las niñas que reúnen los requisitos necesarios deben ser vacunadas completamente contra el VPH. En segundo lugar, el 70% de las mujeres deberían someterse a una prueba de detección de alto desempeño. Y, en tercer lugar, el 90% de las mujeres con lesiones precancerosas deberían tener acceso a tratamiento, y el 90% de las mujeres con cáncer invasivo deberían ser tratadas adecuadamente, con inclusión del acceso a cuidados paliativos.

En la actualidad, una mujer muere de cáncer de cuello uterino cada dos minutos. Casi el 90% de estas muertes se producen en países de ingreso bajo y medio debido a un acceso inadecuado a la prevención, el diagnóstico y la atención del cáncer. En todos los lugares, las mujeres de comunidades marginadas se ven afectadas de forma desproporcionada.

Los miembros de la familia Lacks se unen a otros embajadores de la OMS, como Didier Drogba, futbolista marfileño, Alisson Becker, futbolista brasileño y campeón del mundo, Michael Bloomberg, fundador de Bloomberg Philanthropies y alcalde de la ciudad de Nueva York durante tres mandatos, Cynthia Germanotta, Presidenta de la Fundación Born This Way, y el ex Primer Ministro del Reino Unido, Gordon Brown.

El nombramiento como embajadores se produce después de que el Director General de la OMS otorgara a Henrietta Lacks un premio póstumo especial que fue entregado a su familia en su nombre en 2021. El nombramiento refleja el compromiso permanente de la OMS con la participación activa de las personas afectadas por el cáncer de cuello uterino como elemento central del esfuerzo de eliminación. 

Acerca de Henrietta Lacks 

Henrietta Lacks era una joven madre que, mientras estaba criando junto a su marido a sus cinco hijos cerca de Baltimore, cayó enferma. Acudió al Johns Hopkins tras sufrir una intensa hemorragia vaginal y se le diagnosticó cáncer de cuello uterino. A pesar del tratamiento, su vida se truncó el 4 de octubre de 1951. Solo tenía 31 años.

Durante el tratamiento, los investigadores tomaron muestras de su tumor. Esa línea celular «HeLa» se convirtió en un avance científico: la primera línea inmortal de células humanas que se dividía indefinidamente en un laboratorio. Las células se produjeron en masa, con fines lucrativos, sin el debido reconocimiento a su familia. Se han distribuido más de 50 millones de toneladas métricas de células HeLa en todo el mundo.

Además de la vacuna contra el VPH, las células HeLa permitieron desarrollar la vacuna contra la poliomielitis; fármacos contra el VIH, la hemofilia, la leucemia y la enfermedad de Parkinson; avances en salud reproductiva, incluida la fecundación in vitro; e investigaciones sobre las afecciones cromosómicas, el cáncer, el mapeo de genes y la medicina de precisión. Asimismo se utilizan en estudios de respuesta a la pandemia de COVID-19. 

Lawrence Lacks, el hijo de 87 años de la Sra. Lacks, es uno de los últimos familiares vivos que la conocieron personalmente. El Sr. Lacks comparte este honor con sus nietas Victoria Baptiste y Veronica Robinson, y su sobrino Alfred Lacks Carter Jr. 

Citas de la familia Lacks 

Lawrence Lacks Sr.

Hijo de Henrietta Lacks

«Gracias a la Organización Mundial de la Salud por el honor de nombrarnos Embajadores de Buena Voluntad de la OMS para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino. Me siento honrado de unirme a mis nietas Victoria y Veronica y a mi sobrino Alfred para aceptar este compromiso en honor a mi madre, Henrietta Lacks. Quiero dar las gracias al Dr. Tedros, a la Dra. Nono y a la OMS por reconocer todo el bien que mi madre ha hecho por el mundo.»  

Victoria Baptiste, enfermera

Miembro de la familia Lacks

«Como enfermera, me siento profundamente conmovida al aceptar hoy este honor de servir como Embajadora de Buena Voluntad de la Organización Mundial de la Salud para la Eliminación del Cáncer de Cuello Uterino. Sabemos que el cáncer de cuello uterino puede prevenirse y tratarse si se detecta a tiempo; por eso sigo comprometida con esta misión en honor a Henrietta Lacks, que ha contribuido a hacer posibles estos avances. Juntos podemos acabar con el cáncer de cuello uterino educando, empoderando y movilizando a los defensores de los pacientes, los proveedores de atención de salud, los médicos, los investigadores, los líderes comunitarios y los responsables de la formulación de políticas para aumentar la prevención, el cribado y el tratamiento en todo el mundo.» 

Veronica Robinson

Miembro de la familia Lacks

«Como defensora de los pacientes, me dedico a trabajar con la OMS para hacer avanzar la estrategia mundial para la eliminación del cáncer de cuello uterino, y estoy agradecida por la oportunidad de servir como Embajadora de Buena Voluntad. Desde nuestro hogar en Baltimore, Maryland, hasta las comunidades de todo el mundo, estamos decididos a actuar para acabar con las disparidades en lo que respecta al cáncer de cuello uterino. Las células HeLa de Henrietta contribuyeron a la realización de innovaciones que salvan vidas, como la vacuna contra el VPH y el tratamiento del cáncer de cuello uterino. Como defensores, hacemos un llamamiento a los líderes mundiales, a los responsables de la formulación de políticas y a las organizaciones de la sociedad civil para que honren su legado proporcionando un acceso equitativo a la educación, el cribado, la vacunación y el tratamiento del cáncer de cuello uterino para todas las personas.»

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